In het begin was het best een beetje wennen

Een interview met Marcel Van Denken over zijn eerste decennium bij Crius Group.

Op 1 augustus 2020 was Marcel van Denken 10 jaar bij ons in dienst. De meeste van onze klanten hebben wel eens met hem aan tafel gezeten of kennen hem van beurzen en congressen. Het ideale moment om eens te polsen hoe hij zijn eerste decennium bij Crius Group heeft ervaren.

Hoe zijn Crius Group en jij bij elkaar terecht gekomen?

Ik liep al een tijdje rond in de uitgeefbranche en ben in deze sector begonnen als sales voor logistiek (warehousing, cash management, webshops). Bovendien heb ik ook bij andere bedrijven gewerkt die in meer of mindere mate vergelijkbaar zijn met Crius Group. Dan is de wereld klein! Ik had al eens vaker van Crius Group gehoord en vooral ook van het product CORE, de voorloper van de huidige versie. Ik ontmoette Jurgen Willems op een congres voor uitgeverijen en dat klikte meteen heel erg goed.

Een voor de hand liggende stap dus? 

Toch niet helemaal. Het ging in die tijd erg slecht in de sector en het was lastig om succesvol te zijn in sales. Er werden niet één maar twee salesmanagers aangenomen en er werd snel resultaat verwacht. Bovendien was Crius Group toen helemaal nog niet zo bekend op de Nederlandse markt en ik ook niet op Vlaamse!


Was het meteen een gelukkig huwelijk?

In het begin was het best wel wennen. Ondanks dat ik zelf uit Noord-Brabant kom, had ik af en toe toch wat moeite met de taal en bepaalde uitdrukkingen. Maar nog belangrijker, Crius Group had geen ervaring met salesmanagers. Sommige collega’s zag ik wel eens denken: “Wat doen die mannen de hele week?”. Verder heb ik ook vaak moeten uitleggen waarom dingen in Nederland soms toch net iets anders gaan dan in Vlaanderen.

Had je uiteindelijk toch geen spijt dat je de sprong hebt gemaakt?

Integendeel! Deels was het noodzaak want het ging slecht met mijn voormalige werkgever. En het is natuurlijk logisch dat je moet wennen aan je nieuwe omgeving en andersom. Maar ik was vooral gecharmeerd door het verhaal waarmee Jurgen kwam om Crius Group toekomstbestendig te maken. Zowel inhoudelijk als de reden waarom, spraken mij heel erg aan!

Vertel!

De huidige eigenaren (Jurgen en Jordy Willems) zijn de tweede generatie die op jonge leeftijd in het bedrijf zijn gekomen. Dit gebeurde zoals gezegd niet in de makkelijkste tijd. Niet alleen hadden uitgeverijen het moeilijk, maar ook werd er nadrukkelijk gekeken naar offshoring. Kortom, er lagen een aantal grote gevaren op de loer. Er waren in die tijd verschillende opties. Ze konden het bedrijf direct verkopen of nog een beperkt aantal jaren winstgevend verder doen zonder investeringen om vervolgens de restanten van de hand te doen. Maar…ze kozen voor het laatste en dat is wél investeren, focussen op innovatie en op eigen kracht iets moois proberen neer te zetten.

Dat klinkt als een sprookje, is dat allemaal zomaar gelukt dan?

Absoluut niet. Vooral de eerste periode was dit echt met vallen en opstaan. Er is geruime tijd veel te weinig werk geweest voor de technologieafdeling. We probeerden ook veel producten, diensten en samenwerkingsverbanden in de markt te zetten, die gedeeltelijk of volledig mislukt zijn. Dat heeft veel tijd, geld en energie gekost.

Kun je voorbeelden geven?

Hoeveel wil je er hebben? We zijn bij de lancering van de iPad begonnen met Crius Mobile. Gewone apps, een app management systeem en verrijkte e-books, we deden het allemaal. Helaas bleek al snel dat het voor uitgeverijen vaak heel erg lastig was om deze producten rendabel te maken. Maar er is veel meer hoor. Op dit moment zijn we vrij succesvol met CORE, maar niet iedereen weet dat dit de 2.0-variant is. De eerste versie zag er heel anders uit en is gewoon volledig mislukt.
Maar het hoort natuurlijk ook wel een beetje bij pionieren en innoveren. Sommige dingen lukken wel, anderen niet. Maar dit heeft ons wel gebracht waar we nu staan. Als salesmanager knaagt het wel aan je. Ligt het aan het product of was het verhaal niet goed? Dat zijn toch dingen die je jezelf dan afvraagt.


Dus pionieren en innovatie zijn de sleutel van jullie succes?

Klopt, al zou ik daar graag focus en de juiste cultuur aan willen toevoegen. De uitgeefsector wordt al jaren overspoeld met berichten over een veranderende markt, digitalisering en nieuwe businessmodellen. Iedereen hoorde het maar niemand wist wat ze ermee moesten. We hebben toen besloten om te investeren in een teruglopende markt. Dit door ons exclusief te richten op de uitgeefmarkt, te investeren in marketing en sales maar vooral met nieuwe producten en diensten waar uitgevers echt wat aan hadden.


Kom maar op met die succesverhalen.

Goh, je kunt het eigenlijk onderverdelen in een paar categorieën. We proberen uitgeverijen vooral te helpen met het optimaliseren van ‘het proces’. Hiermee bedoel ik dat we het traject van aanlevering van manuscript tot en met de PDF of het digitale bestand zo efficiënt mogelijk willen inrichten. Dat klinkt ingrijpend en dat is het soms ook. We doen dit vaak met software die gepaard gaat met een nieuwe manier van werken. We zien ook steeds vaker dat volledige trajecten, inclusief redactie aan ons worden uitbesteed. Maar wat veel mensen vergeten is dat het ook veel laagdrempeliger kan. Soms kunnen we door kleine dingen te veranderen al een behoorlijke winst behalen.

Dus het gaat om kosten besparen?

Dat kan een belangrijk onderdeel zijn, maar dat is het niet alleen. We bieden ook een stukje continuïteit. Dit doen we door content zodanig te verwerken waardoor er direct of later ook mogelijkheden zijn naar een digitaal formaat. Dan zit het voordeel dus aan de omzetkant.
Verder investeren we veel in kennis en het overdragen hiervan. Dit resulteert onder andere in beurzen of congressen zoals de Frankfurter Buchmesse of Crius Update Live!. We denken verder ook graag mee bij complexe vraagstukken zonder dat daar direct een opdracht tegenover staat.

Maar waar zit dan de focus? Het klinkt juist heel breed!

Nou, dat is simpel. We doen dit alleen maar voor (boeken)uitgevers! We weten niet alleen technisch wat er speelt maar volgen ook alle marktontwikkelingen op de voet. Hierdoor kunnen we snel inspelen op datgene wat de markt vraagt.  

En dan natuurlijk de hamvraag, wat brengt de toekomst?

We hebben besloten om op een aantal vlakken echt een beetje te consolideren. Zo is onze IT-afdeling ontzettend hard gegroeid en moeten we alle zeilen bijzetten om onze klanten te bedienen. Maar we hebben zeker een aantal speerpunten! Zo zijn we druk bezig om te kijken naar mogelijkheden om CORE in het buitenland neer te zetten en hopen we op ons eigen redactiekantoor in Amsterdam!

Dus voor jou komen er nog wel 10 jaar bij?

Ik had het eerder al over de cultuur van Crius Group, daar moet je echt in passen. We hebben allemaal een passie voor het uitgeefvak en staan met beide benen op de grond. Ik denk en hoop dat onze klanten ons ook zo zien. Zelf voel ik me daar in ieder geval ontzettend in thuis.
En ach, veel Nederlandse uitgevers zitten in de randstad en zien mij toch een beetje als een Belg. En in Vlaanderen ben ik ‘den Hollander’, dus ik heb voor mezelf bedacht dat ik het beste van de twee werelden bij elkaar breng 😉.